El Astrónomo Errante

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Objetos Difusos de Cielo Profundo. Cúmulos globulares.

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Los cúmulos globulares son agrupaciones de entre diez mil a cientos de miles de estrellas en un volumen aproximadamente esférico con diámetros de 10 a 300 años luz. Las estrellas de los cúmulos globulares se caracterizan por ser muy viejas con poblaciones del tipo II.

M13. Foto: Miguel A. Mallén

Pertenecen al halo galáctico y pueden observarse en cualquier dirección. Como el sistema de cúmulos globulares está centrado en el núcleo de nuestra galaxia, son más abundantes si miramos en esta dirección, por lo que se encuentran fundamentalmente en las constelaciones de Ophiuchus, Scorpius y Sagittarius, vistos desde nuestro lugar en la galaxia.

Se conocen más de 130 cúmulos globulares en nuestra galaxia y al mayoría de ellos son visibles con telescopios de aficionado. El más débil de los catalogados hasta la fecha es de magnitud visual 16, por lo que todos están al alcance de los instrumentos fotográficos de los aficionados.

Para los neófitos todos los cúmulos globulares son muy similares, unos más grandes, otros más pequeños pero esencialmente iguales, una bola compuesta de estrellas. Nada más lejos de la realidad. Las diferencias son notables.

Las más claras de apreciar, excluyendo lógicamente su tamaño -que en la mayoría de los casos depende de la distancia a la que se encuentran de nosotros- son sus distintas densidades estelares o grado de concentración.

La facilidad o dificultad en resolver las estrellas del cúmulo nos dará una idea de su densidad. Las estrellas de la periferia serán visibles más fácilmente y las del núcleo normalmente quedaran sin resolver, exceptuando aquellos cúmulos que no poseen un núcleo definido.

Otras características interesantes de observar son el posible achatamiento del cúmulo, el tamaño relativo del núcleo y de la periferia, la posición del núcleo que no siempre está completamente centrado y la existencia de conjuntos y cadenas de estrellas.

La observación de los cúmulos globulares a bajos aumentos nos los muestra como una estrella “desenfocada” o rodeada de un halo. Al aplicar mayores aumentos empezaremos a resolver las estrellas de la periferia y apreciaremos mejor el tamaño del núcleo y su posición. Solamente los núcleos de aquellos cúmulos menos densos serán resueltos a altas potencias. Con estas amplificaciones, podremos detectar cadenas de estrellas o asterismos peculiares.

Clasificación de Shapley y Sawyer

La clasificación visual de Shapley y Sawyer (1927) de clases de concentración o gradiente sigue siendo la más usada en la actualidad. Se suelen representar con números romanos de I al XII y asigna el valor de I a los cúmulos más fuertemente concentrados, y de XII a los más sueltos y sin núcleo.

Aunque se trata de una escala visual, suele ser complicado asignar un valor pues la capacidad de resolver las estrellas de nuestro instrumento óptico no es un índice suficiente ya que las distintas distancias a las que se encuentran los cúmulos nos los muestran de manera diferente. Si además usamos instrumentos de baja potencia, serán pocos los cúmulos que logremos resolver con lo que la clasificación se volverá imposible.

Registro de observaciones

En nuestras observaciones de cúmulos globulares debemos anotar los siguientes datos

  • Brillo global
  • Tamaño
  • Forma
    • Alargamiento o achatamiento del cúmulo  y su dirección
    • Posición del núcleo
    • Tamaño del núcleo con respecto a la periferia.
    • Cadenas, agrupaciones y asterismos
    • Zonas oscuras y claros
  • Concentración
  • Resolución
    • Núcleo
    • Periferia
  • Grado de variación del brillo desde la periferia al núcleo.
  • Magnitud de la estrella más brillante
  • Descripción del campo 
    • Otros objetos en el mismo campo
    • Estrellas brillantes
    • Estrellas dobles
    • Asterismos

 
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