El Astrónomo Errante

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Papá, ¿cuáles son los planetas enanos?

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Mi hijo me hizo esta pregunta hace unos días. No supe responderle con exactitud. Muchos los aficionados tenemos más o menos la idea de lo que es un planeta enano, pero, ¿sabemos realmente lo que es? ¿Sabemos cuales son?

Muchos tenemos claro que Plutón ya no es un planeta. Bueno, no es que haya cambiado de tamaño, forma o composición. Lo que ocurre es que se han refinado las definiciones y Plutón ya no casa con la que se ha dado de planeta.

Yo creía erróneamente que algunos asteroides han pasado a ser planetas enanos. Me puse a buscar y pronto encontré las respuestas, que eran como yo me imaginaba.

Para  saber cuales son los planetas enanos, primero hay que saber que es un planeta enano. En la Asamblea General de la Unión Astronómica Internacional (IAU) celebrada en Praga en agosto de 2006 se decidió que era necesario un nuevo término para definir unos objetos que no casaban. Se definió el objeto celeste “planeta enano” como aquel cuerpo que:

  1. Está en órbita alrededor del Sol.
  2. Tiene suficiente masa para que su propia gravedad haya superado la fuerza de cuerpo rígido, de manera que ha adquirido equilibrio hidrostático (forma casi esférica).
  3. No ha limpiado de otros cuerpos similares la vecindad de su órbita
  4. No es un satélite

La única diferencia con un planeta se encuentra en el punto 3. Los planetas sí han limpiado su órbita, anexándose los cuerpos y partículas de la misma. Esta está “limpia”. Esto no quiere decir que no existan otros cuerpos en su órbita, como son sus satélites u otros cuerpos que lo “acompañan” como los asteroides troyanos comparten órbita con Júpiter.

Según la definición anterior, Plutón pasa a clasificarse como planeta enano en vez de cómo planeta. La IAU decidió además, en la reunión de su Comité Ejecutivo celebrada en Oslo en junio de 2008, que es el prototipo de una nueva categoría de objetos transneptunianos denominada oficialmente como plutoide y que son los planetas enanos más allá de la órbita de Neptuno.

El único asteroide que pasa a ser planeta enano es Ceres. Le acompañan los plutoides Eris, y, desde junio y septiembre de 2008, Makemake y Haunea, respectivamente.

Mi error, y creo que el de muchos otros, viene motivado porque la IAU, en un primer momento, únicamente clasificó a Plutón como planeta enano. Dejó abierta la posibilidad de  incluir asteroides y transneptunianos, pero no decidió en aquel momento sobre ello. Por eso muchos hemos creído que otros objetos eran considerados com planetas enanos.

Por lo tanto, los planetas enanos, a día de hoy, son cinco: Plutón, Ceres, Eris, Makemake y Haumea.

Datos tomados del Anuario del Observatorio Astronómico de Madrid 2010. Más información en Wikipedia

 
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