El Astrónomo Errante

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Astronomía o Astrofísica

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Entre los aficionados es habitual que nos refiramos a nuestra afición como Astronomía. Nos definimos como aficionados a la Astronomía. En cambio, en las especialidades de las Facultades de Ciencias Físicas se habla de Astrofísica. ¿A qué nos dedicamos los aficionados? ¿Astronomía o Astrofísica?

Primero debemos aclarar las diferencias y similitudes entre las dos ciencias. Existe una gran confusión con estos términos ya que muchas veces se usan de forma indistinta. Realmente la Astrofísica es una parte de la Astronomía.

La Astronomía se define como la ciencia que estudia los objetos celestes. Esta definición es muy amplia. Podemos concretarla definiendo cada una de sus principales ramas:

(extraído de Wikipedia)

Astronomía de posición. Tiene por objeto situar en la esfera celeste la posición de los astros midiendo determinados ángulos respecto a unos planos fundamentales, utilizando para ello diferentes sistemas de coordenadas astronómicas. Es la rama más antigua de esta ciencia. Describe el movimiento de los astros, planetas, satélites y fenómenos como los eclipses y tránsitos de los planetas por el disco del Sol. También estudia el movimiento diurno y el movimiento anual del Sol y las estrellas. Incluye la descripción de cada uno de los planetas, asteroides y satélites del Sistema Solar. Son tareas fundamentales de la misma la determinación de la hora y la determinación para la navegación de las coordenadas geográficas.

Mecánica celeste. Tiene por objeto interpretar los movimientos de la astronomía de posición, en el ámbito de la parte de la física conocida como mecánica, generalmente la newtoniana (Ley de la Gravitación Universal de Isaac Newton). Estudia el movimiento de los planetas alrededor del Sol, de sus satélites, el cálculo de las órbitas de cometas y asteroides. El estudio del movimiento de la Luna alrededor de la Tierra fue por su complejidad muy importante para el desarrollo de la ciencia. El movimiento extraño de Urano, causado por las perturbaciones de un planeta hasta entonces desconocido, permitió a Le Verrier y Adams descubrir sobre el papel al planeta Neptuno. El descubrimiento de una pequeña desviación en el avance del perihelio de Mercurio se atribuyó inicialmente a un planeta cercano al Sol hasta que Einstein lo explicó con su Teoría de la Relatividad.

Astrofísica. Es una parte moderna de la astronomía que estudia los astros como cuerpos de la física estudiando su composición, estructura y evolución. Sólo fue posible su inicio en el siglo XIX cuando gracias a los espectros se pudo averiguar la composición física de las estrellas. Las ramas de la física implicadas en el estudio son la física nuclear (generación de la energía en el interior de las estrellas) y la física de la relatividad. A densidades elevadas el plasma se transforma en materia degenerada; esto lleva a algunas de sus partículas a adquirir altas velocidades que deberán estar limitadas por la velocidad de la luz, lo cual afectará a sus condiciones de degeneración. Asimismo, en las cercanías de los objetos muy masivos, estrellas de neutrones o agujeros negros, la materia que cae se acelera a velocidades relativistas emitiendo radiación intensa y formando potentes chorros de materia.

Cosmología. Es la rama de la astronomía que estudia los orígenes, estructura, evolución y nacimiento del universo en su conjunto.

La Mecánica Celeste se apoya en los resultados de la Astronomía de Posición y la Cosmología ancla sus cimientos fuertemente en la Astrofísica. Los límites no están claramente definidos entre cada una de estas ramas. Aún así podemos afirmar que la Mecánica Celeste y la Cosmología son las ramas más teóricas y la Astronomía de Posición y la Astrofísica son más prácticas, aunque la última tiene una parte teórica importante.

De forma más familiar diremos que la Astronomía de Posición describe dónde y cuando ocurrirán los fenómenos astronómicos, la Mecánica Celeste explica el porqué de estos fenómenos, la Astrofísica nos dice de qué está compuesto el Universo y la Cosmología explica como evoluciona.

La Astronomía anterior al telescopio era básicamente astrometría. El telescopio le dio mayor precisión e inició los primeros pasos para el descubrimiento de la gravitación por Newton, que abrió el camino a la Mecánica Celeste. La Espectroscopía dio paso a la Astrofísica, y esta a su vez a la Cosmología, con el descubrimiento por Hubble de la expansión del Universo.

Entonces, ¿qué Astronomía hacemos los aficionados? Después de las definiciones, podemos afirmar que todos hacemos Astronomía ya que es la ciencia general que abarca a todas las demás.

Además...

...hacemos Astronomía de Posición en cuanto que usamos cartas celestes para encontrar los objetos y usamos las coordenadas para definir su posición, cuando observamos ocultaciones de estrellas por la Luna o asteroides, cuando calculamos los fenómenos de los Satélites de Júpiter o Saturno, cuando medimos las horas de los contactos de los eclipses, cuando medimos la separación y ángulo de estrellas dobles,…

...hacemos Mecánica Celeste cuando, partiendo de las posiciones de asteroides y cometas, somos capaces de calcular sus orbitas y variaciones de brillo, cuando observamos los Satélites de Júpiter y calculamos sus órbitas y sus masas,…

...hacemos Astrofísica cuando medimos la luminosidad de estrellas variables, novas y supernovas, cuando observamos las atmósferas planetarias, cuando observamos, los eclipses solares, cuando observamos las manchas y las protuberancias solares, cuando observamos estrellas y describimos su color, cuando observamos objetos de cielo profundo y describimos sus características,…

...hacemos Cosmología cuando observamos galaxias y describimos su morfología y su distribución con respecto a otras galaxias, cuando nos interesamos por las teorías cosmológicas,…

En definitiva los aficionados a la Astronomía nos dedicamos a todas las ramas de esta Ciencia. Las posibilidades son tantas como tipos de aficionados, los que se dedican a la observación, los que se dedican a las medidas, los que se dedican al estudio y a la divulgación,…

Para terminar me gustaría recalcar que en Ciencia y siguiendo el Método Científico establecido por Galileo, el paso final es la publicación de los resultados obtenidos. De nada sirve el haber descubierto algo si no se da a conocer, si no se trasmite. Por ello es fundamental que anotemos todos nuestros progresos, por pequeños que nos parezcan, y los publiquemos. Hoy en día es muy fácil. Prueba de ello es este portal y los muchos blogs que existen sobre esta y otras ciencias. Vuestro granito de arena ayudará a otros aficionados, e incluso a profesionales, a avanzar y, quién sabe si a dar el siguiente paso en la aventura del conocimiento.


 
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