El Astrónomo Errante

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Gran expectación por lo que ‘Curiosity’ ha descubierto en Marte

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Autorretrato de Curiosity en Marte, donde ha encontrado 'algo' que hará historia. Imagen: NASA/JPL-Caltech/Malin Space Science Systems.

El investigador John Grotzinger de la NASA, científico principal de la misión que ha llevado a Curiosity a Marte, acaba de anunciar en una entrevista radiofónica que el rover ha recogido “un dato que estará en los libros de historia”. La declaración ha disparado todo tipo de rumores en medios de comunicación y redes sociales por el posible hallazgo de vida fuera de la Tierra. Los detalles del descubrimiento, efectuado en una muestra de suelo marciano, se comunicarán a principios de diciembre.

“Este dato estará en los libros de historia. Parece realmente bueno”. Así comenta John Grotzinger, investigador principal de la misión MSL de la NASA, lo que ha descubierto el instrumento Sample Analysis at Mars (SAM) del rover Curiosity al tomar una muestra de suelo en Marte.

La afirmación la hizo la semana pasada Grotzinger al periodista científico Joe Palca de la National Public Radio (NPR) de EE UU, que la ha emitido este martes. El investigador también ha adelantado a Universe Today que el 3 de diciembre “tendremos una sesión informativa donde discutiremos nuestros resultados”. La cita será durante la reunión anual de la Unión Geofísica Americana (AGU) que se celebrará en San Francisco la primera semana de diciembre.

La expectación es máxima, porque en muchos medios y en las redes sociales ha empezado a circular el rumor de que se podría haber encontrado vida en Marte. Sin embargo, desde el Jet Propulsion Laboratory, el laboratorio que coordina la misión, piden cautela y paciencia hasta que se confirmen los datos.

Los responsables de este centro ponen como ejemplo la lectura errónea de metano –un indicador de actividad biológica, al menos en la Tierra– que ha registrado SAM. En lugar de proceder de Marte, parece ser que las muestras analizadas contienen trazas contaminadas con aire terrestre captado durante el despegue de la nave.

El instrumento SAM permite tomar muestras de suelo, roca y aire. Puede detectar un amplio rango de componentes biológicos y analizar materia orgánica y gases nobles. ¿Qué es exactamente lo que ha detectado, que puede ser un hallazgo ‘histórico’?

El descubrimiento de materia orgánica en sí mismo no significa haber encontrado vida. De hecho en el espacio ya se han detectado este tipo de compuestos, como el formaldehido (H2CO) o el ácido acético (CH3COOH). Lo que todavía no se ha confirmado, por ejemplo, es la presencia de algunos componentes esenciales para los organismos, como los aminoácidos, los ‘ladrillos’ de las proteínas. ¿Han aparecido aminoácidos u otras biomoléculas en Marte?

La respuesta llegará muy pronto si se comunica en la próxima reunión de la AGU. En cualquier caso, el objetivo de la misión MSL no es encontrar vida en Marte, sino las condiciones para que esta pueda existir, es decir, la habitabilidad del planeta rojo. Es probable que en los pocos meses que lleva Curiosity en la superficie marciana –aterrizó en agosto– ya haya dado el gran paso de su misión.

Fuente: SINC


 
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