El Astrónomo Errante

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Spitzer nos desvela las estrellas más frías descubiertas hasta la fecha

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Los astrónomos han encontrado 14 estrellas que pueden ser las más frías conocidas hasta ahora en nuestro Universo.

Estas estrellas fallidas, llamadas enanas marrones, son tan frías y tenues que sería imposible verlas con los telescopios actuales de luz visible. Pero la visión infrarroja de Spitzer pudo capturar su débil luz.

Estos nuevos objetos tienen temperaturas de más o menos 450 a 600 Kelvin. En cuanto a lo que estrellas se refiere, esta es una temperatura glacial; tan frías en algunos casos, como los planetas que giran alrededor de otras estrellas.

Estos cuerpos fríos se han mantenido fuera de nuestro alcance durante años, pero pronto empezarán a salir de la oscuridad. Se espera que la misión WISE de la NASA, que en este momento está escaneando el cielo en longitudes de onda infrarrojas, encuentre cientos de objetos similares, e incluso más fríos aún. WISE está recorriendo un volumen de espacio 40 veces mayor que el cartografiado por el Spitzer, que se concentró en una región en la constelación de Bootes. La misión Spitzer está diseñada para observar en detalle sectores definidos del cielo, mientras que WISE está recorriendo todo el cielo.

“WISE está buscando por todo el cielo, por lo que las enanas marrones más frías van a aparecer a nuestro alrededor”, dijo Peter Eisenhardt, científico del proyecto WISE en el Jet Propulsion Laboratory de la NASA, en Pasadena, California, y autor principal de un documento reciente publicado en Astronomical Journal sobre los descubrimientos del Spitzer. “Incluso puede ser que encuentre una enana marrón fría más cercana a nosotros que Proxima Centauri, la estrella más cercana que conocemos.”

Las enanas marrones se forman como las estrellas, mediante el colapso del polvo y el gas, pero son mucho más pequeñas no acumulando nunca la masa suficiente para encender la fusión nuclear y brillar con luz estelar. Las enanas marrones más pequeñas que conocemos tienen de 5 a 10 veces la masa de Júpiter, que tiene una masa parecida a la de otros planetas gigantes gaseosos que conocemos alrededor de otras estrellas. Las enanas marrones poseen un poco de calor interno, fruto del proceso de su formación, pero al envejecer se enfrían. La primera enana marrón descubierta se anunció en 1995.

“Las enanas marrones son como planetas, en cierta forma, pero están aisladas”, dijo el astrónomo Daniel Stern. “Esto hace que sean interesantes para los astrónomos: son los laboratorios perfectos para estudiar cuerpos con masas planetarias.”

Se cree que la mayoría de las nuevas enanas marrones que ha encontrado Spitzer pertenecen a la clase más fría de enanas marrones que conocemos, llamadas enanas T, que se definen como de menos de 1.500 grados Kelvin. Uno de los objetos parece ser tan frío que incluso puede ser una enana Y, buscada durante mucho tiempo, una clase aún más fría de estrellas. Las clases T e Y forman parte de un sistema mayor que categoriza a todas las estrellas. Por ejemplo, las estrellas más calientes y más masivas son las estrellas O, nuestro Sol es una estrella G.

“Los modelos indican que puede haber una nueva clase de estrellas, las enanas Y, que no hemos encontrado todavía”, dijoDavy Kirkpatrick, co-autor del estudio y miembro del equipo científico de WISE en el Instituto de Tecnología de California, en Pasadena, California. “Si estos esquivos objetos existen, WISE los encontrará”. Kirkpatrick es un experto mundial en enanas marrones; él creó las clasificaciones L, T e Y para las estrellas más frías.

Kirkpatrick dice que es posible que Wise pueda encontrar un objeto helado del tamaño de Neptuno o mayor en los confines de nuestro Sistema Solar; miles de veces más lejos del Sol que la Tierra. Hay algunas teorías que hablan de la existencia de una enana marrón compañera de nuestro Sol, apodada hipotéticamente Némesis".

“Ahora, sin embargo, estamos bautizando como “Tyche” a esta hipotética enana marrón, por la contraparte benevolente de Némesis”, dijo Kirkpatrick”. “Aunque hay pocas pruebas que permitan sugerir un gran cuerpo en una órbita amplia y estable alrededor del Sol, WISE debería ser capaz de encontrarlo, o descartar su existencia para siempre.”

Los 14 objetos encontrados por el Spitzer están a cientos de años luz de distancia; demasiado lejos y débiles para ser vistos por los telescopios terrestres y para confirmarlos con un método llamado espectroscopia. Pero su presencia implica que hay un centenar o más dentro de apenas 25 años luz de nuestro Sol. Como WISE está buscando por todas partes, encontrará estos cuerpos que faltan, que estarán suficientemente cerca como para confirmarlos con espectroscopia. Es posible que incluso WISE encuentre más enanas marrones dentro de los 25 años-luz del Sol que la cantidad de estrellas conocidas en este espacio.

“WISE va a transformar nuestra visión de la vecindad solar”, dijo Eisenhardt. Vamos a estudiar a nuestros nuevos vecinos con gran detalle.”

Más información en el enlace.


 
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