El Astrónomo Errante

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¿Hubo océanos en Venus?

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La sonda Venus Express de la ESA está ayudando a los científicos planetarios a responder la pregunta de si Venus ha poseído alguna vez océanos. Si fue así, puede que incluso comenzase su existencia como un planeta habitable parecido a la Tierra.

Actualmente, la Tierra y Venus parecen completamente diferentes. La Tierra es un mundo lleno de vida, mientras que Venus es un infierno que cuenta con una superficie de abrasadoras temperaturas superiores a las de un horno de cocina.

Pero a pesar de ello, ambos planetas comparten un número de asombrosas similitudes. Son casi idénticos en tamaño y ahora, gracias al orbitador Venus Express de la ESA, los científicos planetarios están observando también otras similitudes.

“La composición básica de Venus y de la Tierra son muy similares”, dice Håkan Svedhem, Científico del Proyecto Venus Express de la ESA. Lo que están discutiendo los científicos planetarios de todo el mundo en Aussois, Francia, donde se reunen esta semana para una conferencia, es la magnitud de estas similitudes.

Una diferencia está clara: Venus tiene muy poca agua. Si se vertieran los océanos de la Tierra de forma equitativa sobre la superficie de Venus, crearían una capa de 3 km de profundidad. Si se condensara el vapor de agua en la atmósfera de Venus y se dejase caer sobre la superficie, crearía un charco global de apenas 3 cm de profundidad.

Pero probablemente, hace miles de millones de años, Venus tuvo mucha más agua. Venus Express ciertamente ha confirmado que el planeta ha perdido una gran cantidad de agua en el espacio, debido a los flujos de radiación ultravioleta procedentes del Sol, que llegan a la atmósfera venusiana y rompen las moléculas de agua en átomos: dos hidrógenos y un oxígeno. De esta forma, pueden escapar al espacio.

La Venus Express ha cuantificado este índice de escape y ha confirmado que escapa aproximadamente el doble de hidrógeno que de oxígeno. Por tanto se cree que el agua es la fuente de escape de estos iones. También se ha demostrado que una forma pesada del hidrógeno, conocida como deuterio, se ve progresivamente enriquecida en las capas superiores de la atmósfera de Venus, debido a que el hidrógeno más pesado encuentra una vía de escape más compleja.

“Todo apunta a que hubo grandes cantidades de agua en el pasado de Venus”, dice Colin Wilson, de la Universidad de Oxford, Reino Unido. Pero esto no significa necesariamente que hubiese océanos en la superficie del planeta.

Eric Chassefière, de la Universidad de París-Sud en Francia, ha desarrollado un modelo informático que sugiere que el agua era atmosférica en una gran proporción y que existió sólo durante un Venus joven, cuando la superficie del planeta aún estaba completamente fundida. Cuando las moléculas de agua se rompen en átomos por la acción de la luz solar y escapan al espacio, la consiguiente caída en la temperatura probablemente disparó la solidificación de la superficie. En otras palabras: no hubo océanos.

Aunque es difícil comprobar esta hipótesis, es una cuestión clave. Si Venus alguna vez tuvo una superficie de agua, el planeta pudo posiblemente haber tenido una fase inicial habitable.

Incluso de ser cierto, el modelo de Chassefière no excluye la posibilidad de que cometas que colisionaran con Venus llevasen más agua a la superficie generando zonas de agua en las que la vida pudiera haberse formado.

Hay muchas cuestiones abiertas. “Se requiere un modelo mucho más extenso del sistema magma-océano-atmósfera y su evolución para una mejor comprensión de las primeras etapas de Venus”, dice Chassefière.

Cuando se creen esos modelos informáticos, los datos proporcionados por Venus Express demostrarán ser cruciales.

Más información en el enlace.


 
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